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Caucho

Inglés: rubber

Naturaleza y preparación. El caucho es una goma procedente de un gran número de plantas, pero de todas éstas las euforbiáceas son las que abastecen principalmente a todo el comercio. El caucho en bruto se encuentra en el mercado en forma de bloques, panes y en figura de botellas, según como se haya hecho su recolección. Por fuera tiene color pardo oscuro, a veces casi negro; por dentro es más clara, variando del castaño oscuro al blanco sucio, según la procedencia.

Las propiedades del caucho en bruto son muy distintas de las que tiene después de sometido a las manipulaciones industriales. En su estructura microscópica, es una especie de panal, con las células formando redes y los intersticios llenos de diferentes resinas. Químicamente, domina en él un hidrocarburo, de fórmula CnHn.

El caucho no es soluble completamente en ningún disolvente, pero muchos de éstos disuelven algunos de sus componentes. A una temperatura de 10 C, el caucho bruto es un cuerpo sólido, con muy poca elasticidad, a 36° C es blando y elástico, pudiendo estirarse hasta dieciséis veces su longitud natural; al aumentar más la temperatura, pierde su elasticidad, y a 120 Cº se derrite.

Algunas de las propiedades más particulares del caucho natural son las siguientes: estirando el caucho, y enfriándolo de pronto, conserva su nueva forma y no vuelve a la primitiva si no se calienta. Su poder cohesivo es tan grande, que no puede cortarse con un cuchillo como no se humedezca la hoja de éste; si se aprietan entre sí dos trozos recién cortados, se adhieren y forman una masa homogénea. Sólo con estos detalles se ve la enorme diferencia que hay entre el caucho natural y el caucho ya preparado industrialmente.

La propiedad más importante del caucho natural es la de combinarse químicamente con el azufre, después de lo cual su elasticidad queda muy aumentada, y su resistencia al frío y al calor es mucho mas grande. Este tratamiento del caucho se llama vulcanización, y bien efectuado da lugar al caucho elástico y blando, o la variedad dura llamada ebonita o vulcanita. Por otra parte, el caucho después de vulcanizado deja de ser plástico, y no puede moldearse, por lo cual para obtener objetos moldeados o grabados se emplea caucho bruto y después se vulcaniza.

Ver también " moldes de caucho"

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